Controversia: Bill Gates convirtiéndose en el mayor propietario privado de tierras agrícolas

La controversia sobre Bill Gates convirtiéndose en el mayor propietario privado de tierras agrícolas en los EE. UU.

Bill Gates puede ser un multimillonario de la tecnología, pero él y su esposa divorciada, Melinda French Gates, también son dos de los propietarios de tierras agrícolas privadas más grandes de Estados Unidos.

Los informes recientes que detallan el alcance de la propiedad de la tierra de Gates han generado críticas de algunos ambientalistas y agricultores que dicen que parece haber una contradicción entre su defensa ambiental pública y su estrategia de inversión personal.

Otros han especulado que la compra de tierras agrícolas podría ser parte del esfuerzo climático general del multimillonario. 

Bill Gates dijo que no había conexión, de ninguna manera. Pero los nuevos detalles de las compras y la discusión que las rodea son un recordatorio de que los multimillonarios pueden almacenar sus vastas fortunas en todo tipo de lugares inesperados, y que a menudo puede haber tensión entre sus inversiones personales y sus inversiones en actividades filantrópicas.

La NBC News informó que los Gates habían adquirido más de 269,000 acres de tierra en los Estados Unidos en los últimos 10 años. Realizadas con la ayuda de Cascade Investment, con sede en Washington, y varias empresas de buzones de correo, estas compras incluyen tierras agrícolas en casi 20 estados que cultivan verduras como zanahorias, soja y papas (algunas de las cuales terminan en papas fritas McDonald’s). 

Esos detalles se producen después de que Land Report informara en enero que el multimillonario tecnológico y su esposa eran los principales propietarios de tierras agrícolas privadas del país. Un análisis de NBC News también identificó a Gates como el mayor propietario de tierras agrícolas de EE. UU.

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Casi 300,000 acres es una gran cantidad de tierra que una familia o un individuo puede poseer, pero sigue siendo solo una pequeña fracción de los 911 millones de acres estimados de tierras agrícolas en los EE. UU. 

Si bien Gates parece poseer una de las tierras agrícolas privadas más grandes del país, no es el único que quiere incluir tierras agrícolas en su estrategia de inversión.

Como informó recientemente Mother Jones, otras grandes firmas financieras también han intentado comprar tierras agrícolas incluso cuando no se dedican a la agricultura cotidiana. Land Report, el medio que nombró a Gates como el principal propietario de granjas privadas, apunta a varias otras familias que reclaman más de 100,000 acres. El Departamento de Agricultura de EE. UU. estima que alrededor del 30 por ciento de las tierras agrícolas de EE. UU. se alquilan a propietarios no agrícolas, como Gates.

¿Debería sorprendernos de que una de las personas más ricas del mundo haga inversiones para atender sus propios intereses financieros?

“Es una buena inversión”, dijo Johnathan Hladik, agricultor y director político del Centro de Asuntos Rurales. “Es inteligente, es estable y, especialmente en las últimas dos décadas, parece estar en aumento”.

Aún así, las propiedades de Gates han atraído una atención particular cuando el multimillonario intentó hacerse un nombre en la defensa del clima. Actualmente, Gates patrocina un libro sobre el tema, posicionándose a sí mismo y a la Fundación Gates como líderes en lo que debería ser el futuro de la agricultura, especialmente cuando se trata de tecnología.

Un agricultor y ambientalista de Georgia, John Quarterman, le dijo a NBC que, si bien esperaba que Gates fomentara prácticas más sostenibles después de comprar tierras agrícolas cercanas, comprar esa tierra no había cambiado mucho. 

Y la Unión Nacional de Agricultores ha sugerido que el creciente número de propietarios no agrícolas como Gates que compran tierras agrícolas y las alquilan podría conducir a prácticas que dañan el medio ambiente: los agricultores a corto plazo que arriendan tierras tienen menos probabilidades de hacer frente. 

Las medidas de conservación, argumenta la organización, y los propietarios no agrícolas no han tenido la experiencia “para comprender la importancia de proteger los recursos naturales”.

Otros han propuesto la idea opuesta: las inversiones masivas de Gates en tierras agrícolas podrían tener un impacto directo en sus otros esfuerzos climáticos. Newsweek, por ejemplo, sugirió recientemente que su propiedad de la tierra “podría estar relacionada con sus inversiones en desarrollos agrícolas relacionados con el cambio climático y los alimentos imposibles”, aunque eso no ofreció mucho apoyo para esa premisa.

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Si bien Bill Gates ha intentado anteriormente separar su trabajo de la Fundación Gates sobre el clima de inversión privada de él, Cascade Investment ha defendido su historial de sostenibilidad.

En respuesta a las críticas, un portavoz de Cascade Investment dijo que había incluido todas sus tierras agrícolas en un programa dirigido por Leading Harvest, una organización sin fines de lucro que publica estándares de sostenibilidad con un enfoque en la biodiversidad, la conservación y la conservación. Yo suelo hacerlo. “Cascade planea continuar evaluando e implementando nuevas iniciativas que mejoren la sustentabilidad general de su cartera de tierras agrícolas”, dijo el vocero a Recode.

En general, Gates y otros compradores adinerados de tierras agrícolas también han sido criticados por contribuir a la concentración de la propiedad de la tierra. Dado que por lo general pueden ofertar más de lo que los agricultores locales pueden pagar, menos personas terminan siendo propietarias de sus propias tierras de cultivo. 

Como escribió el profesor de la Universidad de Nuevo México Nick Estes para The Guardian en abril, esto está “ejerciendo más presión sobre los monocultivos y técnicas agrícolas industriales más intensivas para obtener mayores ganancias”, mientras que los pueblos indígenas y los pequeños agricultores “se vuelven más cautelosos sobre el uso de la tierra”. “

Los problemas en juego se extienden más allá de la tierra que compró Bill Gates. “La gente tiende a buscar la historia de la salvación, él lo hace para salvar el planeta, o buscan lo contrario, ya sabes, él es solo otro terrateniente codicioso”, dijo Bruce Sherrick, profesor de agricultura en la Universidad de Illinois Urbana. Sherrick, quien forma parte de la junta directiva de Leading Harvest, dice que las granjas propiedad de Gates están dando un paso positivo al seguir los estándares de Leading Harvest.

El propio Gates se propuso diferenciar su compromiso con el clima y sus inversiones de él. En un AMA de Reddit en marzo, el multimillonario parecía estar tratando de separar su defensa del clima y sus inversiones personales cuando se le preguntó sobre la riqueza de su tierra.

 “Mi grupo de inversión lo eligió. No tiene nada que ver con el clima. El sector agrícola es importante ”, dijo en la publicación antes de agregar un comentario más general sobre la deforestación y los biocombustibles.

Pero sea lo que sea que quiera Gates, muchos observadores no pueden separar los dos. Para ellos, Bill Gates, el ambientalista, también es Bill Gates, el propietario de tierras agrícolas comerciales, y creen que los dos roles están relacionados, incluso si Gates no lo considera.

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