La construcción de parques solares no beneficia el desarrollo de la clase media

Muchas de las empresas más ricas del mundo están invirtiendo en la economía verde. Pero no invierten en pagar salarios sindicales.

Presentado por primera vez en 2019, el Green New Deal tenía como objetivo “crear millones de empleos buenos y bien remunerados”. Y cuando el presidente de los Estados Unidos, Joe Biden dio a conocer su plan de infraestructura de 2,3 billones de dólares en marzo, destacó los empleos sindicales “bien pagados” que crearía mientras mitigaba el cambio climático.

“Mi plan de trabajo estadounidense pondrá a cientos de miles de personas a trabajar”, dijo Biden, “y pagará exactamente lo que obtendría un hombre o una mujer sindicalizados”.

Pero en su evolución actual, la economía verde se parece menos al lugar de trabajo industrial que empujó a los trabajadores a la clase media en el siglo XX que más como un almacén de Amazon o una flota de conductores de Uber. – Horas de trabajo ocupadas, pocos sindicatos, salarios medios y prestaciones sociales limitadas.

Kellogg Dipzinski vio esto de cerca en Assembly Solar, una granja solar de casi 2,000 acres que se está construyendo cerca de Flint, Michigan. 

“Vi los anuncios de ayuda de él”, dijo Dipzinski, un organizador del sindicato de electricistas local, al gerente del proyecto en mayo. “Tenemos mano de obra. Estaré allí el viernes”.

“Jajajajaja … sí, se necesita ayuda con trabajadores no calificados con bajos salarios”, fue la respuesta. “La competencia con nuestro gobierno federal por el desempleo es dura”.

Para los trabajadores que están acostumbrados a los niveles salariales en la industria energética tradicional, estas declaraciones pueden resultar impactantes. La construcción de una planta de energía de combustibles fósiles generalmente requiere cientos de electricistas, instaladores de tuberías, carpinteros de bancos y fabricantes de calderas, que generalmente ganan más de 100,000 dólares en salarios y beneficios cuando están sindicalizados.

Pero en los parques solares, los trabajadores suelen ser trabajadores de la construcción no sindicalizados que ganan alrededor de 10 euros la hora con logros modestos, incluso si los proyectos cuentan con el apoyo de algunas de las firmas de inversión más grandes del mundo. En el caso de Assembly Solar, el patrocinador es D.E. Shaw, con más de $ 50 mil millones bajo administración, cuya división de energía renovable es propietaria y operará la instalación.

Aunque Biden ha sugerido niveles salariales más altos para este tipo de trabajo, las perspectivas del Senado para este enfoque son sombrías. Y en ausencia de dicha protección, o incluso con ella, existe una preocupación constante entre los representantes de los trabajadores de que el cambio a empleos verdes pueda aumentar la desigualdad en lugar de mitigarla.

“La industria de las tecnologías limpias es increíblemente antisindical”, dijo Jim Harrison, director de energía renovable del Sindicato de Trabajadores de Servicios Públicos de EE. UU. “Es mucho trabajo temporal, trabajo marginal, precario y muy difícil de organizar”.

https://www.nytimes.com/2021/07/16/business/economy/green-energy-jobs-economy.html

Las lecciones de 2009

Desde 2000, Estados Unidos ha perdido alrededor de dos millones de empleos en el sector privado sindicalizados con salarios superiores a la media. Para revivir este empleo de “clase media de alta calidad”, como lo llama Biden, ha propuesto subvenciones federales para tapar pozos de petróleo y gas abandonados, construir vehículos eléctricos y estaciones de carga, y acelerar la transición a las energías renovables.

Los estudios de la industria, incluido uno citado por la Casa Blanca, sugieren que aumentar el número de parques eólicos y solares durante la próxima década podría crear más de medio millón de empleos al año, principalmente en la construcción y la manufactura.

David Popp, economista de la Universidad de Syracuse, dijo que estas estimaciones de empleo eran aproximadamente las mismas que su estudio de los empleos verdes creados por la Ley de Recuperación de 2009, pero con dos salvedades: primero, los empleos verdes que se crearon luego correspondían a la pérdida de empleos, incluidos trabajos industriales sindicalizados y bien remunerados. Y los empleos verdes no parecen haber aumentado los salarios de los trabajadores que los mantuvieron.

Igualmente decepcionante podría ser el impacto del plan de Biden, que desplazaría a los trabajadores bien pagados en las industrias relacionadas con los combustibles fósiles. En la industria de la energía, se necesitan muchas más personas para operar una central eléctrica de carbón que para operar un parque eólico. Muchos parques solares suelen funcionar sin un solo trabajador en el lugar.

En 2023, el cierre de una planta de carbón y gas denominada D.E. Karn, a una hora del sitio de Assembly Solar en Michigan. Los 130 trabajadores de mantenimiento y operaciones de la planta, representados por el Sindicato de Trabajadores de Servicios Públicos de América, cuyos salarios comienzan en alrededor de 40 dólares la hora más beneficios, son trabajos garantizados con igual salario dentro de los 100 kilómetros. 

Pero el sindicato, que hace cinco años perdió casi el 15% de los 50.000 miembros que tenía en todo el país, dice que muchos tendrán que aceptar trabajos menos atractivos. La compañía de energía Consumers Energy admite que no hay suficientes trabajos de energía renovable para acomodar a toda la fuerza laboral.

“Un puñado se jubilará”, dijo Joe Duvall, presidente del sindicato local. “Creo que los más jóvenes han estado buscando lo que quieren hacer fuera de Karn”.

Aunque algunos de los nuevos trabajos en la construcción ecológica, como la construcción de nuevas líneas eléctricas, se pagarán bien, muchos de ellos pagarán menos que los trabajos tradicionales en la industria energética. 

La construcción de una nueva planta de energía de combustibles fósiles en Michigan emplea a cientos de trabajadores calificados que generalmente ganan al menos $ 60 por hora en salarios y beneficios, dijo Mike Barnwell, presidente del sindicato de carpinteros del estado.

Por el contrario, según Anthony Prisco, jefe de energías renovables en el contratista Aerotek, alrededor de dos tercios de los aproximadamente 250 trabajadores empleados en un proyecto solar típico a escala de planta de energía son menos capacitados. Prisco dijo que su empresa paga “alrededor de 20 dólares la hora” por estos puestos, dependiendo del mercado, y generalmente no están sindicalizados.

Biden ha sugerido que los proyectos de energía limpia subsidiados con créditos fiscales federales pagan a los trabajadores de la construcción lo que se conoce como salarios prevalecientes, un nivel establecido por el gobierno en cada localidad. Algunos estados, particularmente Nueva York, han emitido mandatos similares.

Sin embargo, no está claro si los demócratas del Senado pueden promulgar un mandato salarial gobernante frente a la oposición republicana. Además, la experiencia con la Ley de Recuperación, que también requería un salario prevaleciente, sugiere que tales requisitos son menos efectivos que la representación sindical para aumentar los salarios. Los funcionarios sindicales también dicen que gran parte de la diferencia en la compensación se debe a los beneficios más que al salario.

https://www.nytimes.com/2021/07/16/business/economy/green-energy-jobs-economy.html

Otros dueños

Los funcionarios sindicales reconocen que algunas tareas, como levantar los paneles solares de los estantes, no requieren necesariamente un trabajador calificado. Sin embargo, afirman que estas tareas también deben ser controladas directamente por personal especializado y muchas otras deben ser realizadas por personal especializado para garantizar la seguridad y la calidad. “Si contratas a gente de la calle por $ 15 la hora, no estarán calificados y quedarán heridos”, dijo Barnwell. “Nunca dejaríamos que un grupo de editores trabaje solo”.

Una tarea potencialmente peligrosa es cablear cientos o miles de conexiones en un proyecto típico, desde paneles solares hasta cajas que combinan su potencia con inversores y transformadores que hacen compatible la electricidad con el resto de la red.

El sindicato de Barnwell desarrolló un contrato que emplearía a trabajadores mucho más calificados que la norma de la industria, por lo que dos tercios de los trabajadores en un proyecto son comerciantes o aprendices. Para ser más competitivo con los empleadores no sindicados, el contrato otorga a los trabajadores solo 18 dólares en beneficios, aproximadamente la mitad de lo habitual, y los salarios un poco menos de $ 30 la hora. Los aprendices ganan entre el 60 y el 95 por ciento de este salario más beneficios sociales, según su experiencia.

Hasta ahora ha habido relativamente pocos actores. Una de las principales razones de esto es que, si bien las empresas de servicios públicos tradicionalmente construyen sus propias centrales eléctricas de carbón y gas, a menudo compran energía eólica y solar de otras empresas a través de los denominados acuerdos de compra de electricidad. Esta electricidad, como la electricidad de cualquier otra fuente, se envía a los clientes a través de la red.

Cuando las empresas de servicios públicos construyen sus propios activos, tienen pocos incentivos para reducir los costos laborales, ya que los reguladores establecen su tasa de rendimiento: alrededor del 10% de su inversión inicial por año, según los archivos de valores.

Pero cuando una granja solar es construida y es propiedad de otra empresa, generalmente una startup de energía verde, un gigante energético tradicional o una empresa de inversión como D.E. Shaw, propiedad de Assembly Solar en Michigan, tiene todos los incentivos para mantener bajos los costos.

Un precio más bajo ayuda a asegurar el contrato de venta en primer lugar. Y dado que las ventas están determinadas en gran medida por el contrato de venta, una empresa como D.E. Shaw necesita mantener bajos los costos para tener alguna posibilidad de obtener la rentabilidad de dos dígitos que tiene una empresa de servicios públicos regulada. Cada dólar que D.E. Shaw ahorra trabajo, eso es un dólar extra para sus inversores.

“Los terceros que venden electricidad a las empresas de servicios públicos compiten por el contrato”, dijo Leah Stokes, profesora de ciencias políticas en la Universidad de California en Santa Bárbara que estudia los servicios públicos. “Y la diferencia entre lo que le pagan y lo que cuesta es la ganancia”.

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Trabajo sindical, cuando sea posible

A mediados de 2019, el Flint Power Workers Union eligió a un hombre delgado y fuerte llamado Greg Remington como su director ejecutivo y líder de facto. Aproximadamente al mismo tiempo, Remington se reunió con un funcionario de Ranger Power, la empresa que estaba llevando a cabo el proyecto para D.E. Shaw, en una reunión del comité de planificación local.

“Todo fue una sonrisa: ‘Oh, sí, estamos ansiosos por reunirnos'”, dijo Remington sobre el oficial. “Pero nunca volvió a llamar. Le envié un correo electrónico y nunca respondió”.

El desarrollo es la fase de un proyecto solar en la que una empresa compra o arrienda terrenos, obtiene permisos y negocia un acuerdo de compra de energía con una empresa de electricidad. Luego, el desarrollador puede entregar el control del proyecto a una empresa que lo construye, lo posee y lo opera.

Pero las dos empresas suelen trabajar juntas, como en el caso de D.E. Shaw y Ranger Power, que son socios de empresas conjuntas “en proyectos y activos selectos en el Medio Oeste”, dijo una portavoz de Ranger. DESDE. Shaw ayuda a financiar los proyectos de Ranger Power, y su compromiso proporciona los recursos y la credibilidad para que los proyectos despeguen.

Cuando un abogado con poder de guardabosques se presentó en una audiencia de la Junta de Apelaciones de Zonificación en Indiana para promover un proyecto de guardabosques allí en 2019, enfatizó que “el apoyo al desarrollo proviene de DE Shaw Renewable Investments”, y agregó que “Ellos poseen y operan 31 turbinas eólicas” y proyectos solares en todo el país y tienen más de $ 50 mil millones en inversiones”. (La cartera de proyectos de la compañía es mucho mayor ahora).

En una carta de 2018 a un consejo local de comercio de la construcción del sur de Illinois conocido como Egyptian Building Trades, un funcionario de Ranger Power escribió que un proyecto solar que la compañía está desarrollando en el área “requiere, siempre que sea posible, a sus afiliados de Egyptian Building Trades para proporcionar artesanos calificados para llevar a cabo el proyecto”. La carta indicaba que cualquier empresa que adquiera el proyecto debe cumplir con la obligación.

Pero el proyecto contrató principalmente a trabajadores no sindicalizados para instalar los paneles solares. Según una queja presentada ante la Comisión de Comercio de Illinois por un sindicato local el otoño pasado, el contratista empleó y pagó mano de obra no calificada y no supervisada para “cableado y conexiones eléctricas”  menos que la tarifa del sindicato.

Prairie State Solar, un D.E. Shaw, que fue creado para supervisar el proyecto, ha negado las afirmaciones. Prairie State ha contratado trabajadores sindicalizados para hacer parte del trabajo.

Los funcionarios de Ranger también han insistido en la construcción que el proyecto Assembly Solar traería a Michigan. Sin embargo, cuando el Sr. Remington interfirió, el condado había aprobado el proyecto y tenía poco control sobre si se trataba de un trabajo sindical. “Muchas de estas cosas tienen que golpear mientras el hierro está caliente”, dijo.

Los funcionarios del distrito dicen que el proyecto tiene grandes beneficios, incluidos los pagos a los propietarios de las tierras y los ingresos fiscales, y no tienen nada que decir sobre la participación de los trabajadores organizados. “No creo que sea nuestra responsabilidad intervenir a favor o en contra de un sindicato”, dijo Greg Brodeur, comisionado de distrito.

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Como una línea de montaje en movimiento

Una tarde a mediados de mayo, varios trabajadores que dejaron sus turnos en Assembly Solar dijeron estar agradecidos por el trabajo que pagaba $ 16 la hora y pagaba seguro médico y contribuciones 401 (k). Dos dijeron que se mudaron al área desde Memphis y otros dos desde Mississippi, donde ganaban entre  9 y 15 dólares la hora: uno como cocinero, dos como obrero de la construcción y uno como mecánico.

Jeff Ordower, organizador de Green Workers Alliance, un grupo que promueve mejores condiciones en este tipo de proyectos, dijo que los trabajadores fuera del estado a menudo encuentran trabajo a través de reclutadores, algunos de los cuales hacen promesas salariales que no se hacen realidad y que muchos trabajadores estaban en números rojos antes de comenzar. “No se obtiene dinero hasta que se llega”, dijo el Sr. Ordower. “Pides dinero prestado a amigos y familiares solo para ir al trabajo”.

Ensamblaje Los trabajadores de Solar describieron su trabajo de instalación de paneles: dos trabajadores “tiran el vidrio”, es decir, levantan un panel sobre el marco, mientras que un tercero “agarra”, es decir, guían el panel a su posición. Luego viene otro grupo de trabajadores y sujetan los paneles al marco.

Uno de los hombres que se identificó como Travis Shaw dijo que trabajaba de 7 a.m. a 5 p.m. seis días a la semana, incluidas las horas extraordinarias. Otro trabajador, Quendarious Foster, que había estado de servicio durante dos semanas, dijo que los trabajadores estaban motivados para batir su récord diario de 30 “rastreadores” con varias docenas de paneles cada uno.

“La energía solar es como una línea de montaje en movimiento”, dice Prisco, director de la agencia de contratación. “En lugar de mover el producto por la línea, la gente se mueve. Se repite una y otra vez en 1,000, 2,000 acres”.

Prisco y otros expertos dijeron que cumplir con un plazo ajustado suele ser fundamental. En algunos casos, los propietarios del proyecto tendrán que pagar una multa al comprador de electricidad por retrasos.

En otra parte del sitio, Remington señaló a un trabajador que había visto empalmar cables, pero se negó a comentar cuando se le acercó un periodista. Remington, que visita el trabajo con frecuencia y tiene las agallas de un hombre que, según él, fue perseguido por “algunos de los mejores alguaciles” en Michigan durante la temporada de caza, dijo que le preguntó al trabajador el día anterior si tenían licencia. funcionario público o tenía un funcionario supervisando directamente su trabajo según lo requerido por las regulaciones gubernamentales. El trabajador afirmó que no era ninguno.

Una portavoz de McCarthy Building Companies, la D.E. Shaw Renewable Investments dijo que todos los aprendices de electricidad fueron supervisados ​​por funcionarios con licencia en una proporción exigida por el estado de tres a uno o más y que un electricista con licencia estuvo involucrado en todos los empalmes.

Durante una breve entrevista in situ con un periodista, Brian Timmer, el director del proyecto que había intercambiado un mensaje de texto con un organizador sindical, dijo: “Por eso no puedo hablar con usted” cuando se le preguntó sobre el trabajo del sindicato. “Eso molesta mucho”. (Remington dijo que McCarthy más tarde le dijo que podía usar electricistas sindicalizados para un trabajo limitado: reparar algunos componentes defectuosos).

El inspector eléctrico del condado, Dane Deisler, dijo que McCarthy presentó las licencias cuando se le pidió, pero que no “verificó ni contó físicamente” las licencias y no sabía cuántos electricistas con licencia estaban en el trabajo.

El Sr. Remington cree que es mucho menos de lo que se requiere para un proyecto de este tamaño. “Hay una caja de conexiones de alto voltaje allí”, dijo mientras conducía alrededor de la cerca e insinuaba los peligros potenciales. Señaló otra caja y dijo: “Dime si no crees que esto es trabajo eléctrico”.

Más tarde, Remington explicó por qué puso tanto esfuerzo en un trabajo que es probable que pocos de sus miembros tengan trabajo, y reflexionó sobre el futuro. “Bueno, ese será el único espectáculo en la ciudad”, dijo. “Quiero que tengamos un papel”.

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